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MotoZ摩托罗拉的最后一搏

手机
来源: 作者: 2019-05-17 14:28:06

在摩托罗拉新开发的Moto Z智能手机里,最重要的那件原型反而不是手机,它只是一个紫粉色的铝坯,薄如晶圆,代号为“冰”(Ice)。

这会儿,保罗·福特汉姆(Paul Fordham)从办公桌上抄起Ice,仔细端详起来,好像连他也不敢相信,这么薄的手机真让他们做出来了。

福特汉姆是摩托罗拉的首席架构师,也是最早参与摩托罗拉模块化手机项目的四名工程师之一,开发Ice就是要让大家看看,成品会有多酷炫。他拿起一个背夹电池往“手机”上一扣,“咔嗒”一下磁吸到位。

Moto Z团队为Ice原型做演示有一个惯用的套路。开会时,他们先是把设备放在桌上。大家会说,看着不错嘛,手机很漂亮。这时,福特汉姆或者别的谁就会把它拿起来,一掰两半。“就像这样,”福德汉姆在我面前把手机掰成两块,动作快到我都没看清楚。接着,他会把只有iPhone一半厚的铝坯递给大家观摩,并告诉他们这个“前片”就是一部全功能的智能手机。“听得人下巴都掉了。”然后,他才会一一分解摩托罗拉针对“后片”的计划。

像Moto Z这样的模块化智能手机有何必要?归结起来就一个原因:手机是我们生活中最体贴、最重要的设备。

我们作为用户,应该有权决定手机的运行方式和功能。既然有应用商店,就也该有(实物)插件商店。智能手机背面要能加扣各种模块化部件,比如摄像头、投影仪、扬声器、温度感应器、POS机等,从而改变设备的基本属性。而且,这些模块要能够做到即换即用。

有志于此的公司不止摩托罗拉一家。LG已经发布一款(类)模块化手机,初创企业Fairphone和 Puzzlephone也已小试牛刀。就连谷歌都在开发模块化智能手机,至于何时面市,我们就不太清楚了。在此期间,摩托罗拉移动经历了两度易手、一场搬迁以及高层变动。但不变的是它的计划:要打造出这样一款智能设备,它首先是一款出色的智能手机,然后能够千变万化任其发挥。而历经种种折腾之后,Moto Z终于要面市了。

拼搭自己的智能手机

伊克巴尔·艾尔沙德(Iqbal Arshad)其实并不喜欢模块化手机这种概念。

这放在摩托罗拉的工程与全球产品开发高级副总裁身上,未免有些匪夷所思。要论模块化手机的开发,他扮演的角色可比谁都重要!不过谈话伊始,艾尔莎德自己就提起了这个话头。

伊克巴尔·艾尔沙德

艾尔沙德所不待见的,是那种所有零部件都可替换的概念:处理器、屏幕、运行内存和电池都任你选——哎呀,一不小心把机身内存给忘了,这下手机不能用了。

“即扣即用这种概念就好理解多了,”市场研究公司Jackdaw Research的首席分析师詹·道森(Jan Dawson)说,“大家可以按具体用例来优化手机,但是不用为内部零件的事操心。”人们未必愿意整天纠结于该选择哪种处理器和屏幕,这些东西好用就行了。有这个功夫,还不如捣鼓些更有意思的东西。

艾尔沙德钟情Moto Z之处,在于它避开了智能手机固有的两难取舍。在过去,要把手机做薄,就得牺牲电池续航。固然可以采用低功耗处理器来缓解续航缩短的问题,但这样又会牺牲手机的性能,用不了多久就会过时。

所以,摩托罗拉的新手机都要做三个版本,不然就是舍掉实体键盘这类备受喜爱但大势已去的配置。于是他们想到:与其在会议室里强做取舍,还不如让人们自己选择。但这要怎么实现呢?

按照这个理念开发最早一款原型,是叫做DROID RAZR Maxx的手机,背面接有外骨骼一样的主板。艾尔沙德至今还留着它,小心翼翼地捧在手上,向我介绍各色端口和插头。“它有大约52个不同的接口,”他说,摩托罗拉工程师能接入的一切都包含在内了:摄像头、显示屏、指纹传感器,所有的无线小配件。“

我们就想,如果它面向整个应用生态系统开放呢?”如果音乐服务Spotify能做扬声器,消息应用Snapchat能做摄像头,游戏《Pokémon Go》能在每部智能手机的背面架上增强现实(AR)装置,那是一番怎样的景象呢?这成了驱使Moto Z前进的理念:不是让人自己攒出一部智能手机,而是让人在现成的智能手机之上自由发挥。

摩托罗拉需要一种手机设计来承载这些附加组件,也就是所谓的“摩磁”(mods);还需要一个大规模的摩磁生态系统,不然,它卖的就是一款露着怪异连接器的超薄手机,这是行不通的。于是,摩托罗拉先在内部动起手来,做一些投影仪摩磁等,只作示范之用。

它还争取到长期合作伙伴的参与,比如音响公司JBL就做了一个扬声器摩磁,名为Soundboost;配件厂商Incipio做了一个电池摩磁。现在,摩托罗拉正和其他几十家合作伙伴接洽,设法让大家都来开发摩磁。

对此,摩托罗拉还推出了模块化开发套件来简化摩磁制作。“我们想消除硬件创制中涉及到的所有障碍,”工程高级主管贾勒特·西莫森(Jarrett Simerson)说。他向我展示了摩托罗拉自己设计的几份参考范例,内含构建摩磁所需的连接器和外壳,开发者只要往插槽里加主板就行。

在面向开发者的参考范例中,一个是感应摩磁,比如温度或湿度感应器;一个是在Moto Z背面添加第二屏幕的魔磁;还有一个则是附加电池的魔磁。

摩磁和普通配件的主要区别在于,你的手机对摩磁毫不见外。

也就是说,JBL的扬声器可以访问Moto Z里面未压缩的音频,Incipio的外壳可以协同内置电池,尽可能地提高充/供电效率。不必重启手机,不必辛辛苦苦地翻出蓝牙设置。没有任何要启用或打开的东西。新扬声器可以做到即换即用。

Moto Z的第一批摩磁都以修复智能手机的老毛病为目标,比如续航时间短、扬声器音质差等。有公司(摩托罗拉不愿透露是哪家,但几乎可以肯定是哈苏)正在开发一款相机摩磁,不久就会面市。摩托罗拉甚至还做过三合一摩磁。“你也可以把一堆摩磁组合起来。”福德姆说。摩托罗拉没有去实施,但总有人会。希望如此吧。

艾尔沙德还想到了万能防护魔磁、POS机摩磁(取代快递员手上那种“三录仪”般的吓人设备)、虚拟现实(VR)全景拍摄摩磁、胰岛素给药监测摩磁。就连投影仪摩磁都能派上千百种用场。“可以支在床边,”艾尔沙德说,“往天花板投影。早上醒来问一声,今天的日程安排是什么,Google Now就可以把答案投射上去,而不是大声念出来。从这个到《星球大战》里的全息影像,已经没那么遥远了。艾尔沙德听了这话直笑。我不是第一个这样说的。

创想

要贴附这么多即扣即用的工具,Moto Z必须极尽轻薄,没有商量余地。“谁要是敢把‘超过3.99毫米’这话说出口,”福德汉姆说,“我们就要把他请出去了。”轻薄到何种程度呢?就是附上摩磁才会达到常规手机的厚度。但与此同时,它还想成为世界一流的智能手机。

为此,艾尔沙德的团队是这么做的:开发一种新型连接器,16个引脚分列两排,从中提供几十种接口选项。把手机天线移到机壳以外,免得被摩磁覆盖。为新型迷你主板设计液冷系统,重新设计散热罩,防止过热。创造新型合金钢,避免超薄手机像软糖一样弯折。摸透磁铁特性,让摩磁一贴即合,免去了那些难看的起固定作用的边边角角。

其实取舍还是有的。现在那款原型手机虽然只有5.2毫米厚,可是背面就鼓起了一个硕大的圆摄像头。好在这个突起能给摩磁充当对齐点,环绕摄像头的圆形切口几乎是它们的标志性特征。结合起来便是一部夺人眼球的Android智能手机。

但Moto Z说白了只是个基站,一个用来裁衣的人体模型。这有益于用户,也有益于开发者——再也不用苦口婆心地说服三星或苹果把某项新技术纳入新款手机,开发商完全可以自己做一个摩磁,卖给任何感兴趣的人,现在智能手机组件如此便宜、成熟、普遍,操作起来再简单不过。“就好比有人把一集装箱的乐高积木倒在了地上。” 风险投资人本尼迪克特·埃文斯(Benedict Evans)去年写道。摩托罗拉的目的是充当摩磁生态系统的中枢,将组件拼成魔磁,再把魔磁扣上你的手机。

一切就看摩托罗拉能不能成为这一枢纽了。手机创新它在行,手机这玩意儿本来就是它发明的,StarTAC、Razr,还有第一款Droid都出自摩托罗拉之手。但赚钱就不是它的强项了。与此同时,谷歌的Project Ara在提升模块化手机兴趣度方面功不可没,但它距离真正上市还远着呢。

现有的模块化手机要么成不了气候,像Fairphone和 Puzzlephone;要么一败涂地,像LG的G5。“我猜,未来的一两年内,这方面的实验会多起来。”Jackdaw公司的道森表示,“但如果摩托罗拉和LG最终都背弃了这条道路,我也不会惊讶。”他提醒说,现在又没有通行的魔磁标准,“以规模而论,在Android手机厂商里面,要想围绕自家的手机硬件建立起一个生态系统,只有三星一家能做到。”

而谷歌用跳楼价把摩托罗拉甩卖了,新东家联想据说又琢磨着摩托罗拉这个品牌的存亡,这些也都不是什么好兆头。Moto Z和Moto摩磁也许是一个末路品牌的最后一搏。

但我希望不至于此。不管Moto Z命运如何,最起码,智能手机行业的其余势力也该继续努力,使模块化成为现实。

眼下,我们已然把智能手机变成了打车工具、摄影机、宠物小精灵捕手……这还只是重排了一下像素。

如果能重排智能手机本身,未来的可能性该有多丰富啊。

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